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古今印刷趣谈:造笔工艺成于蒙恬

资料来源:《印艺》305期 作者:张树栋 更新日期:2010-06-13

去年4月,西安未来出版社出版了笔者与尹铁虎先生合编的《文房四宝与印刷术》。此书除介绍文房四宝与印刷术外,还要讲述它们两者的关系。我们说:「文房四宝,相伴印刷难分难解。」原因有三:其一,文字和图画是印刷的对象,而写字和绘画,没有笔墨纸砚是不行的;其二,我国发明的印刷术,第一道工序是手书字样或图样,之后才能刻版印刷,这手书字样和图样自然也离不开笔墨纸砚;其三,印刷术的发明,需要长时期的物质技术准备,文房四宝既在物质准备之列,又对印刷术的核心技术——手工雕刻与转印复制技术的起源与发展,发挥了重要的推动作用。可见,作为我们中华民族古老文化之精髓的文房四宝,它不仅在规范汉字和发展书画艺术方面发挥了重要的作用,而且对印刷术的起源、发明与发展也是至关重要。
文房四宝这个词组,大家都很熟悉。它由「文房」与「四宝」这两个词组成。自古以来,文化人的居室一般都有一个「书房」,文房四宝中的「文房」指的就是这个书房。书房是读书人读书、写字、吟诗、绘画的地方,要写字、绘画,笔、墨、纸、砚是缺一不可的。这笔、墨、纸、砚,便是这文房中的「四宝」。文房四宝中的四宝,以笔、墨、砚出现最早,而纸却迟到了将近三千年。以下我们便对文房四宝中「笔」的起源与发明情况作简要介绍。

蒙恬造笔

我们人类,在长期的生产、生活中,出于传递信息和思想交流的需要,逐渐创造了图画和文字。文字要写,图画要画。写和画使用的工具就是「笔」。笔随着绘画和文字的出现也就自然而又必然地诞生了。在这样的情况下,类似于「笔始于仓颉」、「蒙恬造笔」之类的传说便在民间广泛地流传下来。其中,「笔始于仓颉」乃情理中事,用不着多作解释。原因是字是笔写出来的,有字必有笔。而「蒙恬造笔」的传说倒是值得我们深入探讨和品味。
关于「蒙恬造笔」这件事,有不少史书多次提到。现知最早谈到蒙恬造笔的文献有晋朝张华的《博物志》和崔豹的《古今注》。后来,唐朝大文学家韩愈在他的《毛颖传》中把这件事更加形象化,说:「秦朝大将蒙恬率军南下,攻打楚国。途经中山这个地方,发现这里野兔的绒毛很好,便用来制笔。由此便产生了毛笔。」
1996年4月30日出版的《中国文房四宝》(第二期,总第三十期),登载了张国朝先生的文章,名为《蒙恬精笔出侯店》。文章较短,摘录一段与「蒙恬造笔」密切相关的文字,请广大读者品味:
「河北衡水市南郊滏阳河畔的侯店,是我国北方著名的毛笔之乡。它和湖笔产地的浙江湖州善琏镇南北辉映,同有『毛笔胜地』之称。侯店毛笔历史悠久。相传『秦笔』的发明人秦朝大将蒙恬率领大军到北国镇守边关时,路经侯店,割马尾做笔一支写家书。随后,他将此笔赠送给侯店人。后来,侯店人便仿制出『蒙恬精笔』。为了不忘蒙恬对侯店人民的恩情,侯店老百姓世世代代都将他奉为侯店毛笔的鼻祖,在每年农历三月三蒙恬生日(也有人说是九月十六日)这一天,都要到『蒙恬堂』举行隆重的拜师仪式纪念他。」

笔祖的传说

《蒙恬精笔出侯店》一文发表后,《中国文房四宝》又在1996年7月30日出版的第三期上,发表了徐荣铨先生撰写的《笔祖的传说》。此文不仅故事情节曲折、生动,而且合情在理,读起来很耐人寻味。大致情节是说:秦始皇在灭六国统一华夏之后不久,便命令他的名将蒙恬携带银两,到江南去收买古玩。蒙恬离京南下,一路走来,沿途遇到许多饥寒交迫的灾民。好善乐施的蒙恬见到这些惨不忍睹、挣扎在生死在线的灾民,不得不把秦始皇给他收买古玩的银两一点一点地拿出来,分发给他们,这就是我们常说的「救民于水火」吧!可是灾民太多,他的银两有限,就这么一点一点地,把他的银两发完了。大家都知道,曾经「焚书坑儒」的秦始皇是中国历史上少有的暴君,如果蒙恬回去,等于自投罗网,必死无疑。无奈之下,他信步来到浙江湖州西堡村(今善琏镇)东南的「永欣寺」,打算先借宿一段时间,好静下心来想个脱身的办法。他进入庙中,见到住持和尚善真,作揖行礼,说明来意。法师见他气宇不凡,便欣然答应,并顺便问道:「请问壮士尊姓大名,为何来到此地?」蒙恬长叹一声,便把他奉秦始皇之命来南方收买古玩,路遇灾民,将携带的银两全数发给了灾民,无法回朝交旨等情况述说了一遍。法师听了以后,心想这位赫赫有名的大将,为了灾民百姓,甘冒丢官罢职甚至诛灭九族的危险,实在可敬。就这样,蒙恬便隐姓埋名,在永欣寺住了下来。有一天,蒙恬在西堡村村西见到一位正在河边洗衣服的姑娘不慎失足落水,他情急之下,跳入水中将姑娘救起。这位姑娘姓卜,名香莲,生得容颜秀丽且聪明伶俐,父母爱她如掌上明珠。香莲对蒙恬的救命之恩感激万分,便时不时地到永欣寺拿取蒙恬的衣物回家浆洗。时间长了,二人渐生爱慕之情。
一个偶然的机会,蒙恬见到一撮山兔的兔毛被挂在树枝上随风摇摆。他顺手把挂着兔毛的树枝折下,又找了一支直溜一点的树枝,来到香莲家。他让香莲找来一根丝线,帮忙把理顺了的兔毛绑在树枝的一端,草草做成一支「兔毛笔」。香莲有点好奇,便拿着这支笔跟随蒙恬来到了寺中。蒙恬把他从锅底下刮下来的锅灰,放在碗里,再掺上适量的水调成「墨汁」,右手拿着新做的兔毛笔,蘸上墨汁,在一块丝帛上写了几个字。但因兔毛上含有油脂,他蘸的又是水墨,油水不溶,字写得一如既往,还是不够理想。他心情有点郁闷,不经意中,顺手把笔扔在了窗台上。说来也巧,这支笔不偏不倚正好落在了窗外的石灰缸里。香莲赶紧跑到窗外,从石灰缸里取出兔毛笔,在清水中涮洗干净,出于好奇,自己也象蒙恬那样,蘸了一点墨水,在丝帛上写了几个字。此时,让人意想不到的奇迹发生了。原来香莲写的这几个字,不仅墨色匀称,黑白分明,而且还随心应手。这使香莲感到十分得意,蒙恬却觉得有些蹊跷。还是学识渊博的善真法师妙语连珠地解开了个中奥妙。他说:「问题出在这个石灰缸里。原因是山兔毛的表层含有油脂,你写字蘸的是水墨,油脂与水是不能融合的,所以将军写的字不够匀称;后来笔落在石灰缸里,经石灰水这么一泡,山兔毛表面的油脂被石灰腐蚀掉了,这样一来,笔头的毛上没有了油脂,字自然就好写的多了。」听了法师的话,蒙恬还是半信半疑,他从香莲手中接过毛笔,又随便写了几个字,果真顺手流畅。蒙恬知道了石灰能以去掉动物毛上油脂的道理,为他制造毛笔闯过了一大难关,非常高兴。

推行“书同文”国策

后来,蒙恬又把制作毛笔的方法进一步改进,经反复试验,创造出一套完整的工艺方法:首先,他把山兔毛放在石灰水中浸泡,再用梳子把兔毛梳理平直,把没有锋颖和弯曲的兔毛去掉,然后把用兔毛扎好的笔头插入用竹竿做成的笔杆一端的空腔内,一支与我们后人使用的毛笔大致相同的毛笔就制作完成了。蒙恬把造笔的方法传授给当地村民,不少村民便以此为业,使得西堡村的造笔业得以迅速发展。消息传到秦始皇那里,便立刻派人前去查访,并将蒙恬捉拿归案。后因蒙恬造笔为秦始皇推行「书同文」国策贡献巨大,秦始皇不但没有杀他,反而赠给他银两,鼓励蒙恬继续致力于发展中国的造笔事业。
事实上,说「蒙恬造笔」可以;说蒙恬改良了造笔术,造出了挥洒自如的「秦笔」,也不为过。但要说「笔」是蒙恬发明的,就似乎不大妥当了。原因既简单,又明确。一是中国早在蒙恬造笔之前数千年就有了简单的绘画和文字,而笔是绘画和写字不可缺少的工具;二是现存笔的文物中,有几支是早于蒙恬造笔的楚国笔。正如晋人崔豹在《古今注》中所说的:「自古有书契以来,便应有笔。世称蒙恬造笔何也?答曰:自蒙恬始造,即秦笔耳。」
蒙恬在前人造笔经验的基础上,改良和完善了造笔工艺,功不可没。我们把蒙恬作为发明毛笔的代表人物,从这层意义上说他是造笔术的发明人,还是可以的。